Vi sparar data i cookies, genom att
använda våra tjänster godkänner du det.

Balkander: "Jag skäms för att jag tvivlade"

Och så var ännu en stad erövrad. Nu återstår bara att slutföra uppdraget om en 14:e ligatitel. Steg ett: Årets match i Manchester. Liverpool hemma.

Jag var i Manchester även i slutet av november. En bra helg. För stadens stora fotbollslag var läget dock kritiskt. José Mourinhos miljardlag uppträdde som ett fuskbygge, han själv visades upp på läktaren och avståndet till tabelltopp och Champions League-plats efter 1-1 mot West Ham på Old Trafford föreföll ointagligt.

I skottgluggen stod Zlatan Ibrahimovic, svensken som visserligen värvats in utan övergångssumma, men som var ute på sitt svåraste uppdrag hittills: Blidka engelsmännen, på nytt göra Manchester United till mästare och därmed bära världens populäraste fotbollsklubb på sina axlar. Allt under sitt 36:e (!) levnadsår och under en säsong där övriga toppkonkurrenter, Chelsea, Manchester City, Tottenham, Liverpool och Arsenal, investerat i spelare och managers som aldrig tidigare

"Ibrahimovic hudflängdes"

Tidningsbetygen efter matchen mot West Ham var därefter och inte i paritet med insatsen. Ibrahimovic hudflängdes för den missade markeringen vid Hammers tidiga ledningsmål och han fick inte motsvarande hyllningar för starka intentioner i offensiven.
Det nya United hackade och olyckskorparna kraxade. Paul Pogba slog bort enkla passningar, Henrikh Mkhitaryan var just utsläppt ur frysboxen, Wayne Rooneys roll kraftigt ifrågasatt och varken på kanterna, centralt på mittfältet eller i backlinjen hade José Mourinho lyckats hitta uppställning och balans. 

Var det över redan innan det börjat? Skulle Zlatan Ibrahimovic istället ha valt den "enkla" lösningen och flyttat till pengarna i Kina eller USA i stället? Var rentav åldern på väg att ta ut sin rätt? 

En och en halv månad senare täcker ett tunt snölager trottoarerna i Manchester, för att stunden senare sköljas bort av ihållande regn och följas plötsliga solstrålar. 
Vädret är ombytligt och situationen för The Red Devils en annan.

"Stadens nya kung"

Sedan matchen mot West Ham 27 november har Manchester United spelat elva matcher och vunnit tio. Zlatan Ibrahimovic har under perioden gjort nio mål och utsetts till december månads bästa spelare i hela Premier League, han är tvåa i skytteligan på 13 mål och beskrivs i Daily Mail av Jamie Carragher som ”stadens nya kung”.

I Manchester.
I England. 
Av en Liverpoollegendar!

Jag får nypa mig i kinden för att förstå att det verkligen sker. Samtidigt skäms jag för att jag tvivlat. Jag har som många andra utgått från ålder, från att 35 år faktiskt är ganska mycket för en fotbollsspelare som vill tillhöra de främsta, och adderat det sportsliga steget från den svagare franska ligan till världens bästa Premier League.
Det borde inte gå. 

Misstaget är det samma vi gjorde när Henrik Larsson länge beskrevs som en halvfigur eftersom hans mål ”bara” var gjorda i Skottland. Och så flyttade ”Henke” till Barcelona och Manchester United, gjorde succé och fick upprättelse, om sådan var nödvändig.
Larsson bevisade under de här åren att varken ålder, La Liga eller Premier League var ett hinder för honom. 

Har passerat Henrik Larsson

Zlatan Ibrahimovic, som länge använde Henrik Larsson som förebild och inspiratör, har passerat sin läromästare och den senaste månaden rätat ut det sista frågetecknet kring sin karriär. Håller han i England?

På något vis känner jag att vi har missat att uppmärksamma det. Zlatan Ibrahimovic saknar just nu övermän i världens bästa fotbollsliga, spelandes för världens populäraste fotbollsklubb, större än Milan och Juventus, fetare än Barcelona och hetare än Paris SG. Känn på den. Försök att ta in. Bäst i bästa ligan.

De superlativ vi under 15 års tid staplat runt Zlatan Ibrahimovic namn är sedan länge slut. Jag har i tjänsten rapporterat på plats från Amsterdam, Turin, Milano och Paris och ständigt slagits av samma sak. 

Att han bär sitt lag.
Att han i princip aldrig är skadad. 
Att han gör flest, viktigast och snyggast mål. 
Att han ofta är ifrågasatt, men alltid (ALLTID!) avslutar som en vinnare. 
Att han är sig själv och som sådan saknar motstycke. 

Kan haka på i toppstriden

I eftermiddag ställs Zlatan Ibrahimovic mot Jamie Carraghers efterträdare som mittback i Liverpool, kroatiske Dejan Lovren, samme Lovren som tidigare spelade för Lyon och i en match mot PSG 2012 blev trampad i huvudet av just Ibrahimovic. Zlatan slapp påföljd och Dejan Lovren höll i eftersnacket låg profil. 

För Liverpool handlar det om att studsa tillbaka efter tre raka matcher utan seger. För Manchester United är matchen en möjlighet att på allvar blanda sig i toppstriden. Seger och avståndet till Liverpool är nere i två poäng. 

I Manchester, där Bobby Charlton och Sir Alex Ferguson delar på rollen som stadens största fotbollslegendar, har hoppet återvänt. Allt spelar roll. 
Som att Diego Costa sägs ha kommit på kant med Antonio Conte och kan vara på väg bort från Chelsea. 

Som att Zlatan Ibrahimovic skjuter flest skott av alla i Premier League. 
Som att Manchester United har vunnit sex raka matcher i ligan och plötsligt har ett lag att luta sig mot.

Det tog ett halvår. Sedan fick José Mourinho ordning på grejorna. Antonio Valencia, Ander Herrera och David de Gea är längre inte ensamma om att bära pianot.

I staden med en ny kung.
På arenan där drömmar dröms. 
Exakt vad det betyder får vi ett nytt bevis på i kväll.